Attention à Fred

Roman Science Fiction

Preuve de Concept

Cette page examine les thèmes du livre pour évaluer leur caractère prophétique et se forger une opinion quant à la probabilité d'en voir le scénario se concrétiser. L'accent est mis sur la crédibilité des sources afin d'établir la "preuve de concept". Le matériel requis pour réaliser les tests étant provisoirement indisponible, la preuve sera virtuelle.

Sommaire


Le Cruncher passe à proximité d'un astéroïde







Exploitation minière des astéroïdes dans la presse nationale.


Rechercher sur Google les derniers articles : Exploitation Minière des astéroides




Pure Players

Sociétés de droit anglo-saxon dont la seule activité déclarée est l'exploitation minière des astéroïdes.

Planetary Resources, Inc.
Ses principaux actionnaires sont Larry Page, co-fondateur de Google, Eric Schmidt , ancien pdg de Google et James Cameron,  réalisateur de films à Hollywood dont le plus grand succès box-office de l'histoire,  Avatar, qui se déroule sur une exo-planète d'où sont extraits des métaux à destination de la Terre.


Deep Space Industries
Une autre société rachetée début 2019 par Bradford-Space, un acteur multinational du domaine spatial, basé aux Pays Bas, en Suède, au Luxembourg et en Californie, fournisseur de systèmes de propulsion, avionique, contrôle d'orbite... Son implication dans le secteur spatial et sa position, tant européenne (Ariane, Soyuz) qu'américaine, laissent entrevoir des synergies. Comme la précédente, la société a cessé d'émettre sur son web.

Asteroid Mining Corporation
Une société basée au Royaume-Uni dont le site web détaille les enjeux avec précision. Plus prudente que ses homologues américaines, elle semble se consacrer à la documentation du concept comme le fait ce blog. Cette société située dans la zone Europe démontre le caractère crucial des mines spatiales qu'elle tente de démocratiser tout en réunissant les investisseurs.

Planetoid Mines Corporation
Une société de droit américain qui se spécialise dans la fourniture en sous-traitance de systèmes liés aux mines lunaires. Robots excavateurs dotés d'une IA autonome, electrolyse de l'eau et piles à combustibles sont parmi les produits qu'elle propose.


Les personnages principaux d'Attention à Fred n'étant pas encore nés (2039 pour le plus agé) , il est possible que certains d'entre eux commencent à travailler dans l'une de ces companies.






Inclassables, mines spatiales

En anglais souvent

Extraire l'eau des astéroïdes pour produire du carburant (anglais) 18/09/15 sur Space.com
Un dossier illustré sur l'extraction de fluides volatils depuis des petits corps observés par les sondes avec son modèle de rentabilité.

SpaceXvision considère la ceinture d'astéroïdes comme la meilleure destination pour émigrer d'ici 2040
Bien illustré, le blog explore les différents scénarios d'utilisation du Starship de SpaceX. Toute ressemblance avec Attention à Fred n'a rien de fortuit. C'est une conclusion logique à notre époque pour quiconque se livre à l'exercice de prévision à l'échelle du siècle. Si on accepte l'idée d'une exploration spatiale bouleversée par l'apparition de nouveaux lanceurs, la création d'un habitat prend la priorité sur l'exploration et conclut naturellement l'exploitation minière de la Lune.








Missions en cours vers les astéroïdes

En anglais souvent

Mission Osiris-Rex
Osiris-Rex est une mission de retour d'échantillon à destination de l'astéroïde Bennu. Comme toujours avec la NASA, le site est bien réalisé, le langage facile à comprendre et les illustrations nombreuses. Osiris est arrivée à destination et fournit déjà d'excellentes images de la surface de Bennu.

Mission Lucy
Son nom est inspiré de notre lointaine ancêtre. Lucy est fabriquée par Lockheed-Martin et prendra son vol en 2021 en direction des troyens de Jupiter dont elle essaiera de découvrir pourquoi ils reflètent si peu de lumière solaire (3 à 4%), ce qui les rend très difficiles à observer depuis l'orbite terrestre. La page NASA est illustrée et documentée.

Mission HAYABUSA2/MASCOT
Seconde mission japonaise de retour d'échantillon après le succès très relatif d'Hayabusa 1 dont le prélèvement d'échantillon sur l'objet Itokawa n'avait pas bien fonctionné, Hayabusa 2 embarque l'atterrisseur Mascot fourni par les européens du CNES (France) et du DLR (Allemagne).

Hayabusa 2 est arrivé en orbite de Ruygu le 27 juin 2018. L'atterrisseur Mascot a touché l'astéroïde le 3 octobre 2018. Trois petits rovers d'environ 2 kg chacun ont été déployés sur l'astre tandis que la collecte d'échantillons doit être effectuée par la sonde proprement dite. Pour ce faire, elle doit rebondir deux fois de suite sur la surface et utiliser un impacteur propulsé pour collecter les poussières situées légèrement sous la surface et protégées de la radiation solaire.
Mascot est équipé d'un microscope infrarouge fourni par la France pour analyser la roche in situ alors qu'un magnétomètre et un radiomètre allemands fourniront des données complémentaires pour identifier l'agencement moléculaire de la surface.

Le 06 avril 2019, Hayabusa réussit à bombarder la surface de Ryugu. Juste auparavant, elle a largué une petite caméra pour suivre l'explosion et s'est cachée derrière l'astéroïde pour s'en protéger. La procédure semble parfaitement réussie. La petite caméra a capturé un jet de matière éjecté de la surface par l'explosion. Plusieurs semaines seront nécessaires pour observer le site d'impact et analyser l'éjectat. La sonde n'a remporté que des succès jusqu'ici. Fin 2020, une boite de la taille d'un carton à chapeau sera propulsée vers la Terre, chargée d'échantillons.

La sonde japonaise Hayabusa 2 fait exploser un morceau de l'astéroïde Ryugu Ouest France du 05-04-2019
Faire exploser un morceau d'astéroïde : mission accomplie pour Hayabusa 2 Le Parisien du 06-04-2019
Hayabusa 2 sur Wikipedia
Voir la vidéo du prélèvement sur espace-exploration.com

Le magazine Forbes évalue l'astéroïde Psyche à 10 000 quadrillions de dollars
Pour qui aime les grands chiffres, Psyche n'a pas d'équivalent. Entièrement composé de fer nickelé et donc de métaux rares à l'état de traces, noyau probable d'un corps 3 fois plus gros, fragmenté par une collision très ancienne, Psyche est le plus gros corps purement métallique du système solaire et le seul de son espèce.

Enorme pépite de 200 km de diamètre, 1% de la masse des corps de la ceinture d'astéroïdes, la NASA lui consacre $450 millions pour une mission d'exploration qui décollera en 2022 et devrait en survoler la surface en 2026.
Psyche navigue à 2.9 UA du Soleil en moyenne. Plus lointaine que Ceres ou Vesta, elle nécessite plus de combustible pour se laisser approcher.
Maj 2020 : Après étude de sa gravité, il semble que le profil de Psyche ne soit pas aussi radical qu'annoncé. La teneur en métaux serait moindre qu'attendue. Néanmoins, son survol par une sonde est maintenu. Cliquer ci-après pour approfondir le sujet.

Cérès

Visuel


Astéroïdes tueurs

Les missions de surveillance et de déviation DART et ERA sont dans cette section de la page Astéroïdes.












Raréfaction des métaux sur Terre.

Soutenabilité de la  consommation actuelle des métaux.

L'estimation du temps avant épuisement varie d'un métal à l'autre mais aussi d'une publication à l'autre. Les réserves précises sont déjà difficiles à chiffrer en volume. En années de consommation, le calcul se complique de facteurs comme le recyclage, le remplacement par d'autres métaux, croissance économique, démographique...

Pour ne pas y passer trop de temps, les liens listés ci-après sont des pages de synthèse ou d'information générale sur l'état des ressources ou de risque encouru après épuisement. L'année précise du peak n'a pas grande importance, d'autant plus que celui-ci se matérialise par la forte inflation du prix qui est le véritable visage d'une pénurie prochaine.

Pour mieux comprendre la complexité de ce calcul, cette page de l'ADEME se révèle précieuse.

On voit que les dates ne correspondent pas toujours mais il ressort de l'ensemble que plusieurs pénuries sont imminentes.


Conso Globe - Épuisement des ressources naturelles
Toutes les ressources minières y sont recensées avec la date d'épuisement estimée, laquelle doit être prise avec précaution : Les évaluations sont imprécises par nature.

En français ! Le blog de Didier Julienne sur les ressources naturelles dont les métaux
Spécialiste en exploration minière, finance/audit/ventes de métaux, expérimenté, bonne plume, le blog de Didier Julienne est une source d'information à jour, pointue et sans concession sur la réalité des matières premières minérales et leur impact sur l'activité humaine.
Son point de vue défend le secteur minier en général. Il serait imprudent de lui parler de raréfaction ou de pénurie. Aussi lira-t-on sa prose comme une ardente défense des intérêts du secteur minier sur Terre, logiquement hostile aux mines spatiales. Il critique vivement le terme "métaux rares". , notamment en ce qui concernez le lithium, le cobalt ou les "terres rares" qui servent à fabriquer moteurs et génératrices électriques de qualité "climatique" (neodyme, Lanthanides ).
Pourtant, E. Musk est moins confiant quant à la disponibilité du lithium et il est difficile de trouver interlocuteur plus influent que Tesla ou Panasonic en ce domaine. Rares sont ceux qui prennent la mesure des quantités nécessaires, aucun d'eux n'exerce en France. Le platine des piles à combustible reste le métal dont la rareté est la plus coûteuse en termes d'économie et d'écologie mondiale. L'indium des écrans tactiles devrait aussi faire l'objet d'une étude. L'objectivité sera difficile à trouver dans le secteur minier, les clients industriels auront un point de vue plus fiable puisque forcés de justifier leurs prix auprès du public.

Lire à ce sujet :
Tesla alerte sur la pénurie prochaine de métaux pour la voiture électrique

Informatique et épuisement des ressources naturelles
Cet article met l'accent sur les minéraux utilisés dans les technologies de l'information en mettant en relief le déséquilibre entre consommation de masse, croissance fulgurante et l'impréparation de l'industrie du recyclage. En pointant l'outil de production industriel, il présente le paradigme des métaux nobles sous un angle rarement évoqué ailleurs (selon Gartner, 1.5 milliards de smartphones ont été vendus dans le monde en 2017).

Métaux critiques: ne pas passer du "peak oil" au "peak all"
La prestigieuse revue L'Usine Nouvelle donne une opinion. On devine dans le titre et l'article lui-même, une sorte d'agacement quant aux propos alarmistes diffusés par de nombreuses sources, notamment sur Internet. Le ressenti après lecture n'en est pas rassurant pour autant. Les ressources minières restent un sujet préoccupant qui pose questions sur la viabilité de notre mode de vie.

Mineral Resources Program
Page de l'agence officielle américaine USGS : Compréhension du potentiel minéral production, consommation et intéraction des minéraux avec l'environnement.

Minéral Info
Le portail français des ressources minérales non-énergétiques. Dépendant de trois ministères, cette page détaille le point de vue français concernant les métaux classés par ordre de criticité avec données cartographiques et politiques nationales.

Épuisement des ressources naturelles
Page du CNRS datée de novembre 2014.


Géopolitique des ressources minières critiques

Washington lance un plan pour garantir l’approvisionnement en minéraux stratégiques sur Technique de l'ingénieur le 05-05-2019.
Brève illustration de la dépendance du monde aux produits de la mine. Beaucoup d'éléments critiques nous sont indispensables au point de mettre la paix et l'économie dans des situations de crises majeures, s'il venaient à faire défaut. Au premier rang des produits sujets à conflits, le pétrole n'a pas d'équivalent en termes de toxicité géopolitique (cf. L'or blanc pour remplacer le pétrole). L'exploitation minière des astéroïdes, en résolvant la quasi-totalité de ces problèmes, trouve une motivation et un auto financement qu'aucune puissance sur Terre ne peut égaler.


Formation des gisements sur Terre

Les gisements terrestres proviennent majoritairement des astéroïdes tombés lors du grand bombardement tardif, alors que la croûte terrestre était suffisamment refroidie pour empêcher leurs métaux de « couler » vers le noyau terrestre.

Le métal des objets de l'age du bronze était d’origine extraterrestre
Un chercheur français vient d’établir que tous les artefacts en fer de l’âge du bronze étaient faits à partir de météorites. Dans National Géographic France.



Un cas existentiel pour la vie sur Terre : Le phosphore

Le phosphore est un élément irremplaçable qui entre dans la composition de l’ADN, des cellules et des os. Chaque humain sur Terre en consomme quelques grammes par jour pour assurer ses fonctions vitales et le restitue dans ses excréments à l’instar de tous les êtres vivants de la planète.
C’est pourquoi les gisements de phosphore ont une origine biologique, l’oligo-élément est quasi impossible à extraire de la croute terrestre sous sa forme géologique à cause de sa concentration infinitésimale. Le phosphore est indispensable à la croissance des végétaux et des animaux.

La culture intensive a accru la pression sur les rares gisements disponibles, issus de sédiments où des animaux ont vécu pendant des de millions d’années durant lesquelles leurs déchets se sont accumulés. Ainsi la vie dépend-elle de cette ressource limitée dont la pénurie pourrait remettre en cause l’écosystème terrestre dans son ensemble d’ici à la fin de ce siècle.

Le phosphore est présent un peu partout dans la croûte terrestre, à concentration infime. Il est donc très coûteux, voire impossible de l'extraire là où les bactéries ou des animaux ne l'ont pas "métabolisé". L'ONU a classé le phosphore parmi les matières minérales critiques.

La bonne nouvelle est qu’on trouve du phosphore dans les astéroïdes de classe M (métalliques) et dans les condrites carbonnées.

Le problème devient épineux si on considère que les cultures vivrières se développent pour produire de l'énergie en plus de la nourriture. Notre consommation de pétrole est telle que le recours massif à l'huile d'algues en remplacement pourrait provoquer une pénurie d'un genre nouveau, menaçant la vie dans son ensemble.








Simulations 3D

Asterank

De loin, la réalisation technique la plus aboutie qui ait jamais été développée sur l'internet concernant l'exploitation minière des astéroïdes. C'est une applet java dont la réalisation représente des années de travail.

Asterank, position réelle des principaux astéroïdes


2015 BZ 509, le rebelle

Un objet brave les règles de circulation dans le système solaire en navigant à contre-courant, tant des autres petits objets que des orbites solaire et point Lagrange de la géante gazeuse. Il ne cesse d'émouvoir les astrophysiciens. Probable noyau cométaire éteint, on lui a consacré de nombreuses observations dont on peut lire une synthèse ici.


Asterank : Un travail de Titan pour un résultat à la fois spectaculaire et édifiant sur notre voisinage spatial. Bonne contemplation et bravo aux développeurs.









Lanceurs, fusées, charge utile

Coût des lancements

SpaceX a définitement changé la donne. On est tenté de penser que les autres constructeurs sont K.O. Pourtant, l'Europe et les autres puissances spatiales ont déjà réagi et la question est loin d'être tranchée.

L'actualité du lancement spatial est très fournie, mouvante et prend une tournure géopolitique de plus en plus marquée. Le lancement des constellations internet, la création d'une force armée spatiale indépendante par les USA et l'annonce française d'extension de la mission de son armée de l'air au spatial donnent le ton. La capacité à envoyer des charges en orbite touche désormais à la souveraineté des états.

Conséquence, au point de vue de la politique intérieure, les décisions stratégiques relèvent désormais du sommet de l'exécutif.  Les ministères de l'industrie ou de l'éducation sont mis au second plan. En ce qui concerne Ariane, le choix de ne pas certifier le lanceur pour le vol habité provenait d'un ministre de l'éducation. Compréhensible à ce niveau, cette décision a néanmoins eu pour conséquence d'écarter les européens des vols habités vers l'ISS au profit de Soyouz.

SpaceX est évidemment à l’avant-garde et crée des précédents. L'arrivée de Starship rebat les cartes de sorte qu'il est quasi impossible de prédire quelle activité a des chances de faire le poids dans la compétition. Plus généralement, ce sont les fortunes de l'internet qui investissent massivement le secteur spatial avec des moyens souvent supérieurs à ceux des nations non-américaines. Le projet Blue Origin de Jeff Bezos suit une progression plus régulière que celle de SpaceX et s'intéresse à la livraison de fret sur la Lune.

Les industries spatiales classiques profitent quand même des années de recherche à bas bruit de l'époque qui s'achève avec la fin annoncée de la Station spatiale internationale en 2024. Une mise à jour agressive des lanceurs s'impose pour accompagner les projets à venir.


Riposte européenne

Ariane 6 ne répond pas suffisamment au défi posé par Falcon et Starship. Le constat fut tardif mais les réponses arrivent. Le partenariat Européen sur le programme Artémis inclut la fabrication du module de service de la capsule Orion. Dérivé du module habitable ATV qui servait au ravitaillement cargo de la Station Spatiale internationale. Le futur module de service européen scelle un partenariat enviable entre les deux continents. Deux innovations majeures, réussies par l'américain, font par ailleurs l'objet de développements européens sous l'appellation "Ariane Next"  :


L'après Station spatiale internationale

Successeure de la Station Spatiale, la station Lunar Orbital Platform- Gateway (LOP-G) en orbite lunaire sera lancée entre 2022 et 2026.

Le projet réunit les Etats-Unis, la Russie, l'Europe, le Japon et le Canada. L'esquisse de la nouvelle station semble un hybride entre Mir et l'ISS et il faut noter l'absence de SpaceX dans le tour de table des constructeurs.

Mais en 2021, il est impensable de se passer de SpaceX pour un grand programme en espace profond. C'est donc en tant que "sous-traitant" essentiel que le constructeur dimensionnera le projet.

Le 20-04-2021, la NASA alloue 2.89 milliards de dollars à SpaceX pour faire de Starship son véhicule alunisseur.

Le projet martien d'Elon Musk, limité par l'absence de leadership international, devra attendre son tour. Contrairement à Artemis dont le financement et les collaborations sont déjà actés, l'objectif d'envoyer des astronautes sur Mars n'est ni financé, ni même soutenu par une agence spatiale.

Rappelons que le programme Artemis doit envoyer des hommes et au moins une femme sur la Lune en 2024. La station circum lunaire devrait se construire en parallèle bien que la priorité soit désormais de faire alunir un immense starship dont l'équipage peut largement dépasser les dix astronautes.

A début 2020, le ravitaillement de la station orbitale lunaire (LOP-G) serait assuré par une capsule Dragon "XL" de SpaceX, lancée par un Falcon Heavy. Les modifications du Dragon actuel porteraient sur la quantité de combustible et les capacités de manoeuvre de la capsule.

Quels que soient les objectifs annoncés par les fabricants, ces nouveaux lanceurs sont multi-rôles et peuvent évoluer vers des missions pour lesquelles ils n’ont pas été conçus au départ. Autrement dit, si le retour des américains sur la Lune en 2024 est un succès, il est très probable que l’industrie mondiale se tourne massivement vers l’établissement d’un habitat lunaire. 

Cet effet de levier est caractéristique de l’évolution fulgurante qui mènerait l’humanité dans des régions où des vaisseaux lourds sont indispensables. Car les missions « planétaires » sont fort peu nombreuses…  S’établir durablement sur la Lune ou sur Mars est un développement majeur dont la portée philosophique est immense, mais il faudra rapidement donner une orientation à ces colonies, au-delà de leur mission primordiale qui consiste à « survivre ».

Or, les débouchés sont rares. La fourniture de biens et de services irremplaçables sur Terre deviendra vite une nécessité, ouvrant la voie à d’autres scénarios de conquête aux ambitions potentiellement interstellaires.

C'est à ce moment que l'urgence à disposer de grands vaisseaux devient impérieuse. Les astéroïdes apparaîtront comme une étape utile pour trouver de nouvelles ressources minières dont l'exportation vers l'espace est moins coûteuse que depuis une planète.  


Renouvellement des lanceurs SpaceX

Alors que les lanceurs Falcon 9 et Falcon Heavy connaissent un succès qui aurait sans doute suffi à ses concurrents, SpaceX annonce un renouvellement de  l'intégralité de sa gamme de lanceurs.

Le projet martien (illustrations) et les vols habités en général ont orienté sa recherche vers une plateforme dont la  conception rompt drastiquement avec la tradition.

Un look de fusée de Tintin ou de comics SF des années 50, le Starship (ou BFR pour Big Falcon Rocket) d'Elon Musk s'annonce comme l'engin le plus réutilisable de l'histoire. Le constructeur précise que son coût à l'utilisation sera inférieur à celui de sa première petite fusée, le Falcon 1.

Starship est encore en phase de conception et SpaceX est encore loin de l'ajouter à son catalogue. Cela dit, le temps long du constructeur avoisine les 5 ans et c'est sans doute l'horizon auquel on peut s'attendre à le voir entrer en production, soit vers 2025. En comparaison, les fabricants d'état mettent plus de dix ans pour des modifications moins ambitieuses.

Au passage, Starship s'offre une nouvelle motorisation : le Raptor, succédant au Merlin de la génération Falcon et dont le développement a été co-financé par l'US Air Force. Le Raptor remplace le kérosène par du méthane liquide. Elon Musk n'a jamais caché sa défiance envers l'hydrogène, liquide aux températures proches du zéro absolu, le gaz s'évapore à -252° C et doit être purgé des réservoirs au moindre contretemps lors du compte à rebours. Le méthane a l'avantage de se liquéfier à -161° C, une température voisine de celle de l'oxygène (-183°C). L'utilisation du méthane comme combustible de fusées est une première mondiale.

Le méthane et le kérosène liquides stockent moins d'énergie que l'hydrogène à masse égale, mais SpaceX a toujours mis la réduction des coûts au sommet de ses priorités, avec un succès incontestable jusqu'ici. L'hydrogène, trop froid au stockage et trop chaud à la combustion, renchérit les coûts de lancement et fragilise les métaux avec lesquels il est en contact. Le méthane peut rester stocké indéfiniment à des températures plus "amicales". Il brûle à moins de 2 000° C (contre 2 800°), ne corrode pas son réservoir ni les tuyaux qui l'acheminent. Constitué d'un atome de carbone saturé par 4 atomes d'hydrogène, sa densité énergétique par unité de volume est bien meilleure. Autrement dit, un lanceur propulsé par du méthane est un peu plus lourd mais nettement plus petit qu'avec l'hydrogène liquide.

Enfin, lorsqu'un départ de fusée est annulé, il n'est pas nécessaire de purger le réservoir. Il suffit de collecter le gaz qui s'évapore et de remplacer le combustible.








Juridique - Éthique - Littéraire

Série d'articles, nouvelles et références littéraires signée Pierre-Jérôme Delage sur les mines spatiales.

  1. La guerre des astéroïdes, aspects juridiques Article et opinion sur le Space Launch Competitiveness Act , loi signée par le président Obama en novembre 2015, qui lance la course aux ressources minières des astéroïdes aux USA.

  2. Space mining et droit international spatial du même auteur, scénarise une conversation entre juristes à propos du droit minier spatial sous la forme d'une nouvelle en lecture libre.


  3. Oublier la Terre? la conquête spatiale 2.0. Par le docteur Jacques Arnould, philosophe, historien des sciences, chargé des questions éthiques au Centre national d'études spatiales (CNES). Le livre prend contexte dans le spatial 2.0 (privatisation de l'espace). L'actualité de SpaceX, Blue Origin, Virgin Galactic et consorts y est expliquée avec une une dimension visionnaire. La question d'un exode des humains quittant une Terre en perdition converge voire dépasse les hypothèses d'Attention à Fred, rendant grâce aux opportunités offertes par l'habitat extra-terrestre. Un ouvrage passionnant.







Presse - Chaines vidéo - Actualité spatiale









Postulat radical

Démonstration de l'inéluctabilité du scénario par élimination des alternatives

L’humanité a vécu le plus clair de son histoire en ignorant l’existence d’autres planètes, puis en imaginant des mondes qui ressemblaient au sien, peuplés d’extra-terrestres exotiques qui n’attendaient qu’un émissaire terrien pour qu’une relation s’engage.  Les sondes spatiales ont mis un terme brutal à cette perspective ainsi qu’au postulat selon lequel nous pourrions y séjourner facilement. Ainsi prit fin l’espoir d’un autre monde assez hospitalier pour y vivre comme sur Terre.

Venus, notre planète jumelle, présente un environnement d’une rare hostilité pour nos enveloppes corporelles. Mars et Titan constituent donc les seuls points de repli compatibles avec nos morphologies. De là à s’y installer, il y a un pas couteux dont on peine à voir l’intérêt si ce n’est de sauver quelques humains en cas de destruction totale de la Terre.

Malgré l’incroyable technologie que nous savons mettre en œuvre pour visiter d’autres mondes, nous n’y avons trouvé que déserts à peine plus attrayants que le milieu spatial lui-même. La recherche effrénée de vie microbienne sur Mars et Ganymède est le reliquat un peu désespéré de l’ambition que nourrissaient nos ancêtres à l’endroit de nos voisines.

Les autres planètes raisonnablement proches de leurs étoiles sont situées à plusieurs années-lumière et le temps pour s’y rendre se compte en siècles. Que faire de notre désir légitime de trouver un havre où vivre au-delà de l’atmosphère terrestre ? Quelles sont les options crédibles pour s’installer ailleurs ?

Où qu’elle se trouve, une Terre d’accueil est si lointaine que plusieurs générations seront nécessaires avant d’y parvenir. Imaginons qu’un groupe d’humains tente l’aventure et envoie sa descendance visiter un monde présumé hospitalier. Que penseraient les voyageurs à leur arrivée à destination ? Auraient-ils encore quelque désir de visiter un monde dont ils ignorent tout plutôt que continuer à vivre sur leurs vaisseaux comme le faisaient leurs parents ?

Une partie au moins des colonisateurs renoncera à changer de vie pour une planète incertaine si leurs vaisseaux sont assez confortables pour y vivre correctement. Tout au plus, iront-ils chercher des matières premières pour réparer ou agrandir leurs vaisseaux afin de continuer à y vivre et développer leur civilisation.

Quoiqu’il en soit, le vaisseau est donc la clé de tout voyage spatial lointain et les voyageurs seront plus enclins à l’améliorer et en fabriquer de plus modernes qu’à émigrer vers un monde probablement dangereux car propice à la vie et donc aux pathogènes et aux prédateurs. D’autant plus qu’une planète comme la Terre présente une gravité telle qu’il est très difficile d’en repartir.  

Auront-ils vraiment le choix ? Quelle chance avons-nous qu’une planète présente autant de caractéristiques improbables que la Terre pour protéger nos cellules des radiations, nous permettre de respirer, de voir, d’entendre, de manger, de survivre aux perturbations climatiques ? Même s’il y a beaucoup d’étoiles visibles, nous ne pouvons pas espérer aller au-delà de quelques millions d’années-lumière avant que le refroidissement de l’univers commence à devenir préoccupant (!). Quelle alternative sérieuse peut-on espérer hormis des vaisseaux capables de nous héberger et de nous déplacer ? Y a-t-il seulement une autre possibilité ?

Le vaisseau géant, n’est pas une spéculation fantaisiste, il est la seule alternative crédible à la Terre en tant qu’habitat à long terme.

Une fois ce point établi, où irons-nous chercher les ressources dont nous avons besoin ? Sur une planète à forte gravité ou dans de petits corps où les matières premières sont les mêmes quoique plus faciles d’accès ?

Dès lors, peut-on raisonnablement dire que le contexte d’Attention à Fred a la moindre chance de ne pas se produire ? Quelle alternative pour voyager dans l’espace que de grands vaisseaux conçus pour prendre soin de nos morphologies et quelle alternative pour ces vaisseaux que d’aller chercher leurs matériaux de construction dans de petits corps célestes dépourvus de gravité ?

Aucune !






Perspective immédiate

Un peu de contradiction

Une thèse opposée défendue par un grand scientifique affirme qu'un exode vers Mars conditionne la survie de l'humanité. National geographic France lui fait écho dans cet article. 

L'article montre quelques failles. Erreurs de traduction et/ou raisonnement strictement centré sur les moyennes et prolongations tendancielles comme beaucoup d'études conçues au siècle dernier, lorsque les simulations numériques étaient encore primitives. Mars reste la seule destination d'urgence possible pour quelques décennies encore. De très grands projets lui sont dévolus. Pour autant, la planète ne sera pas un port de transit car sa gravité est trop forte. Par contre, c'est un précieux puit gravitationnel pour y installer quelques vaisseaux en orbite bien que cette position les destine à en désservir la surface plutôt que les astéroïdes voisins mais éloignés en termes de delta-V.

Les solutions de fortune qui consistent à y construire des "villes sous cloche" ne permettent que de profiter d'une gravité planétaire égale au tiers de celle de la Terre, insuffisante pour maintenir ses habitants en bonne santé.

En outre, une exploitation des astéroïdes conduirait immanquablement à l'installation de bases martiennes sur le modèle des bases antarctiques sur Terre. L'étude de la géologie et la recherche de vie seraient leurs missions naturelles. Faut-il dès lors en faire un préalable à l'installation d'un habitat spatial ?

Ne peut-on pas sauter l'étape martienne pour mieux y revenir quand un habitat transmartien, doté de ports et de ressources industrielles, sera en place? 

Le roman suggère cette voie mais au regard des investissements, il serait imprudent de prétendre influer sur le cours de la conquète martienne. La fabrication de vaisseaux géants n'a aucun précédent dans l'histoire scientifique et s'accomode mieux d'une colonisation de la Lune, où les matérieux de construction sont bien plus faciles à exporter.

La faible gravité lunaire permet en effet de satelliser des containers métalliques mis en orbite par des canons magnétiques alimentés par de l'electricité issue de panneaux solaires. Or, des canons magnétiques sont justement en cours de déploiment dans l'US Navy avec des performances impressionnantes : Les projectiles sont propulsés à 5 km/s au niveau de la mer alors que 2.5 km/s suffisent pour s'échapper de l'attraction lunaire où aucune atmosphère ne va contrarier leur vol.

De plus, contrairement aux géocroiseurs, la Lune restera à une seconde-lumière de la Terre. Les robots peuvent y être pilotés par des humains au sol alors que les géocroiseurs s'éloignent à plusieurs minutes lumière, là où tout pilotage à distance est impossible. Seule l'intelligence artificielle peut prendre le relais à ces distances. Sans doute l'IA fera-t-elle sauter le  verrou de la distance lumière avant les autres mais pour l'heure, les choix de "grande" conquète spatiale se résument à "Lune ou Mars".

Les astéroïdes sont considérés comme accessoires bien qu'ils fassent l'objet de missions de retour d'échantillons (Hayabusa - Japon - UE), d'exploration (Dawn - USA) et de cibles prioritaires pour les companies privées. Le projet récent de station orbitale lunaire annoncé par les Etats-Unis va dans le même sens et le lanceur lourd SLS américain pourrait bien mettre les vaisseaux géants au sommet des priorités d'ici une dizaine d'années.

Qui vivra verra.


Elon Musk propose un aller sur Mars pour 1/2 mln $

SpaceX: Selon Elon Musk, le prix du billet pour Mars va coûter «moins de 500.000 dollars» dans 20 minutes le 12-02-2019

"Vendez votre maison, votre auto, vos affaires, réunissez l'argent, achetez un billet pour Mars et laissez nous faire..."

Impossible d'ignorer cette proposition. Elon Musk démontre la qualité de sa vision et parle à des millions de voyageurs potentiels.

Pour formidable que soit le projet martien, le clivage avec AàF n'en est que plus patent et irréconciliable. Les scénarios diffèrent en toute chose. La proposition de M Musk est immédiate, chiffrée et réaliste. Quoi qu'on en dise, aucune preuve ne contrarie sa faisabilité. La prophétie est plausible et peut effectivement donner lieu à une colonisation massive de Mars dans un délai de l'ordre de la décennie si une urgence vitale venait à la soutenir.

Certes, il y a beaucoup de "si" : La fusée doit fonctionner, le Starship ne doit pas défaillir pendant les longs mois du voyage, les systèmes de survie sur la planète doivent tenir bon jusqu'à la relève qui ressemblera à une livraison cruciale de pièces détachées et de machines impossibles à bricoler sur place.

SpaceX ouvre la voie vers une colonie à l'ancienne, où tout devra se faire à la force des bras, où le risque mortel hantera chaque journée des héros - le terme s'applique bien ici - qui tenteront l'aventure, et ce pendant de nombreuses années.

Le plan

En comparaison, Attention à Fred plaide pour une vision plus lointaine où les premiers vaisseaux à gravité centrifuge sont construits en orbite lunaire, sont dotés de moyens industriels lourds et de répliques multi redondantes, au cas où l'imprévisible s'en mêle.

AàF propose un plan de maitrise de risque où les robots restent à distance de pilotage aussi longtemps que nécessaire et où les hommes n'emménagent qu'une fois le risque de catastrophe écarté.

Le point négligé par l'intrépide lanceur de fusées est toujours le même. Un détail qui propulse le scénario génial de colonisation martienne dans la fantasy jusqu'à ce quelqu'un prouve qu'on peut y survivre : les radiations.

Négligées depuis les missions Apollo, elles semblent ignorées. Un "déni" comme ceux dont la vieille science fiction abuse. Viendrait-il à l'esprit d'envoyer des hommes dans le Soleil ou dans le noyau terrestre ? Non, même s'il suffit de quelques effets spéciaux, le chaland a une approche intuitive de ces milieux, il sait qu'il y fait trop chaud. Mais que savent les gens des plasmas de haute énergie qui parcourent l'espace ? Il faut lire attentivement les journaux de bord des sondes spatiales pour apprendre que les rayons cosmiques ont détruit une platine électronique ou un moteur électrique. Nulle référence n'y fait allusion, aucune perspective quant à une méthode de protection.

On ne peut pas protéger un vaisseau léger contre les neutrons. Le vent solaire est d'origine magnétique et n'expulse donc que des protons et des électrons. Le problème insoluble provient donc des radiations cosmiques.  Or, si les rayons détruisent le cerveau en moins d'un an, comme le décrit la presse scientifique, malgré tous les rêves de gosse qu'on mettra en avant, une autorité empêchera ce voyage. Seul un vaisseau lourd possédant de multiples boucliers redondants et une couche aqueuse sous forme de nappe phréatique permettra de s'affranchir durablement de la protection que nous offrent le bouclier magnétique et l'atmosphère terrestre.

Voir également le projet de Jeff Bezos de station spatiale à Cylindre O'Neill









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Vue d'artiste d'un asteroide



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